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Universidad de Sevilla

[Entrevista] Manuel Pérez-Ruiz : "La agricultura de precisión es aplicar un tratamiento óptimo en el lugar correcto y en el momento adecuado"

Es profesor de la US desde hace una década y acaba de recibir el Premio Losada Villasante a la Excelencia en la Investigación por sus avances en herramientas inteligentes para la aplicación de herbicidas. O lo que es lo mismo, el uso de drones para eliminar la mala yerba de forma eficaz y respetando el medioambiente.

Usted es Ingeniero Agrónomo y desde  2002 tiene su campo de investigación en la Agricultura de Precisión ¿Puede decirnos qué es exactamente?

La agricultura de precisión se define como un sistema de producción integrado basado en la información, diseñado para aumentar la eficiencia, la productividad y la rentabilidad, reduciendo al mínimo el impacto sobre el medio. Otra definición muy popularizada en el sector es “aplicar un tratamiento óptimo en el lugar correcto y en el momento adecuado”.
Durante muchos años la gestión convencional de las explotaciones agrarias se ha basado en la intuición y experiencia. Desde nuestro grupo de agricultura de precisión vislumbramos que el sector precisa de una nueva revolución biodigital, cuyo motor serán las tecnologías de la información que permitirán conducir al sector agrícola hacia una agricultura inteligente.

 

La agricultura de precisión con drones hace unos años se hubiera considerado ciencia ficción. ¿Están los agricultores preparados para tecnologías avanzadas?

No creo que el dron sea una herramienta para un agricultor, tal y como conocemos la figura del agricultor, a día de hoy. Se tiene que dar el cambio de mentalidad de agricultor a empresario agrícola. Es interesante plantearse si se encuentra el sector agrícola en general preparado para incorporar una tecnología que implica teledetección, sistemas de información, robótica, ingeniería avanzada y aviación. Y lo que es aún más importante, ¿es rentable el uso de drones en la agricultura? Son retos a los que  debemos responder.

 

¿Qué papel juega la Universidad en este proceso de cambio?

Andalucía lleva casi 20 años investigando en una u otra materia sobre la agricultura de precisión. Hay  grupos de investigación potentes en las universidades de Sevilla y  Córdoba, y centros del CSIC. Hay metodología, equipos y servicios creados aquí, a disposición del sector y debemos encontrar la forma más efectiva de transferirlo. En los últimos años están apareciendo startups con propuestas innovadoras desde la propia Universidad, que ayudan a esta transferencia, pero aún son escasas.

 

Los drones son una gran revolución en el sector agrícola. Pero la tecnología avanzada siempre tiene un alto coste. ¿Puede llegar a ser asequible para todo tipo de agricultores?

Es difícil saber si es rentable o asequible, de forma generalizada, para todos los agricultores. Son muchas las variables que entran en juego cuando se trata de hablar de la rentabilidad en el sector agrícola. Cada tipo de explotación puede obtener unos beneficios específicos de la agricultura de precisión en función de sus características. Afortunadamente, la agricultura de precisión ofrece un amplio espectro de soluciones entre las que escoger. Cada productor puede implantar aquellas tecnologías que mejor se adapten a sus necesidades y hacerlo en el grado que le sea más rentable.
Quizás uno de los factores decisivos en este caso sea el de la disponibilidad. Si los productores pueden acceder a estas nuevas tecnologías a través de sus proveedores habituales de servicios agrícolas, les será mucho más rentable su implantación.

 

Se ha hablado mucho del vacío normativo que aún existe en este campo.

El marco normativo actual que restringe el uso de drones en zonas urbanas ha convertido al sector agrícola en uno de los principales espacios de trabajo para los drones. Existe mucho ruido mediático al respecto, pero todavía son pocas las aplicaciones que son realmente rentables a nivel de la explotación.

 

Usted es socio fundador de una spin off para la evaluación, implantación y explotación de tecnologías avanzadas de precisión, cuyo valor ha sido reconocido con varios premios.

Soluciones Agrícolas de Precisión S.L. es una empresa de Base Tecnológica creada a través del programa Campus de la Junta de Andalucía en 2007 con la participación de  investigadores de las universidades de Sevilla y Córdoba. Su principal objetivo es desarrollar un sistema de gestión integrado de la explotación agrícola, basado en un nuevo conjunto de herramientas aplicables a la agricultura. Se trata de poner en manos de los agricultores todas las mejoras que las nuevas tecnologías pueden aportar en aspectos como la rentabilidad, la productividad o la toma de decisiones. Creo que es importante establecer conexiones entre investigadores y agricultores para un beneficio mutuo.
En lo personal, la experiencia de participar en la puesta en marcha de un proyecto de este tipo ha sido muy gratificante. Para alguien como yo, habituado al trabajo de docencia y de investigación, este tipo de iniciativas son un extraordinario estímulo. Ver cómo el conocimiento que se genera en la Universidad llega de forma tan directa a la sociedad, y poder contribuir a la evolución de la agricultura profesional supone una puesta en valor de todo el esfuerzo que cada día realizamos los que formamos parte de esta institución.

 

¿Y ahora cuál es el siguiente paso?

Como investigadores y Universidad tenemos que seguir intentando construir el futuro de la agricultura proponiendo a los gobiernos de España y Europa nuevas ideas y proyectos a cambio de financiación. Tenemos proyectos presentados en el ámbito del control inteligente de la mala hierba; el manejo de datos agrícolas en la nube para tomar decisiones más optimizadas; detectar fruta en cítricos y frutales de hueso con tecnología dron para predecir cosecha; vehículos autónomos. Aunque estas tecnologías puedan sonar a ciencia ficción, algunos de los inventos del futuro que lanzamos hace unos años ahora ya son una realidad.

 

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